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    La nicotine ferait barrière au virus, mais la cigarette aggrave ses symptômes

    Les chiffres montrent partout dans le monde qu’une proportion plus faible de fumeur semble touchée par la forme sévère du covid-19. Mais les effets de la cigarette restent un facteur de mise en danger.

    Le constat fait par les professionnels de santé reprend des chiffres qui n’ont pas fini d’étonner la communauté scientifique. En France, l’Assistance Publique-Hôpitaux de Paris (AP-HP) avait ainsi accueilli début avril 8,5% de fumeurs quotidiens parmi leurs patients atteints du Covid-19, quand cette proportion au niveau national est de 25%.

    L’effet d’âge est bien sûr à prendre en compte, la part des fumeurs baissant à 8,8% des femmes et 11,3% des hommes après 65 ans. Mais la proportion des hospitalisations de fumeurs reste bien inférieure. Ce constat est le même que ceux faits en Chine, ou encore aux États-Unis, où le Center for Disease Control and Prevention (CDC) affichait fin mars des taux de tabagisme 4 à 10 fois inférieurs parmi les malades à ceux que l’on trouve dans le reste de la population américaine. 

    Vent debout contre la nicotine 

    La cigarette serait donc une protection contre le coronavirus? C’est cette simplification qui a poussé le ministre à faire une mise en garde : “Attention, cela ne veut pas dire que le tabac protège. Le tabac tue. […] Par contre cela veut dire qu’une piste intéressante consisterait à comprendre comment la nicotine pourrait être un marqueur de lutte contre cette maladie”.

    De son côté, l’Alliance contre le tabac avait déjà réagi à la mi-avril avec un communiqué rageur, alors que la rumeur d’un effet positif de la cigarette commençait à se diffuser via les réseaux sociaux: “Aucune information relative au tabac, lui-même responsable d’une pandémie entraînant le décès prématuré de 8 millions de personnes par an dans le monde, ne peut laisser entendre qu’un tel produit pourrait constituer une quelconque barrière contre les infections”.

    L’équipe de recherche française, dont l’étude est en cours de relecture avant publication, ne dit pas autre chose, en précisant à la fin de son étude que la cigarette “a de graves conséquences sur la santé et reste un danger”. Mais elle s’aventure à plusieurs hypothèses sur l’effet de l’élément central du fameux cylindre de papier: la nicotine. Ces effets de protection contre le virus seraient ainsi dus à son action sur notre cerveau.

    Un effet réel à étudier plus en profondeur

    Dans notre tête, mais aussi dans nos poumons, se trouvent des récepteurs nicotiniques, ceux-là mêmes qu’utiliserait le virus comme point d’entrée dans le corps humain grâce à son enveloppe de protéines. Chez les fumeurs, l’action de la nicotine sur les récepteurs empêcherait alors cette invasion, en occupant la place prise normalement par le coronavirus.

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    Une autre possibilité, moins développée dans l’étude mais évoquée,expliquerait le phénomène de “tempête hyper-inflammatoire” vécu par certains patients atteints de formes graves. Par son effet régulateur d’une enzyme, l’ACE2, la nicotine empêcherait notre corps de surréagir à la maladie. Un syndrome nommé “choc cytokinique” dont ont témoigné les professionnels de santé, et qui se traduit par un emballement du système immunitaire, aggravant fortement la maladie. 

    Cette étude, ajoutent ses auteurs, “doit être validée par des essais cliniques”. C’est pourquoi des patients recevront des patchs nicotiniques, qui permettront de valider ou non ces hypothèses, et d’affiner les résultats. En attendant, la cigarette n’est pas le bouclier contre le Covid-19, loin s’en faut.

    Le bilan bien connu de la cigarette sur la santé

    Comme le rappelle l’Organisation mondiale de la santé, le simple acte de fumer en portant sa main à sa bouche multiplie le danger de contamination. Mais il y a pire: depuis l’épidémie de SRAS, les recherches ont montré à quel point fumer pouvait aggraver la maladie une fois le fumeur infecté. Trois études américaines, publiées en 2014, 2015 et 2018, sont sans ambiguïté à ce sujet: l’action de la cigarette sur les poumons peut transformer une infection bénigne au coronavirus en syndrome respiratoire aigu.

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    En avril 2019, les autorités de santé américaines (FDA) reprenaient d’ailleurs ces conclusions pour faire passer un message là encore d’une grande clarté: fumer “est la cause de maladies du coeur et des poumons, attaque le système immunitaire, et augmente le risque d’infection respiratoire”. Dans ce contexte, explique la FDA, une infection par le coronavirus aggrave l’état de fragilité du système respiratoire d’un fumeur. 

    Une analyse confirmée par une étude de l’université de Californie publiée le 16 avril: en synthétisant des études déjà existantes de 9.000 patients déjà atteints par le Covid-19, les chercheurs ont conclu que la maladie progressait plus rapidement chez les fumeurs que chez les non-fumeurs. Il faudra donc pour le moment réconcilier l’idée que la nicotine a peut-être un effet protecteur avec celle que le tabagisme est sans aucun doute un facteur aggravant de la maladie.

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